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Victoire à Toronto ! - 26/07/14

Dernière étape d'un long périple de quatre semaines, IndyCar se déplaçait au Canada. Circuit sur lequel j'ai toujours été compétitif, toute l'équipe KVSH espérait bien enfin parvenir à concrétiser avec une victoire ou un podium, nos nombreuses belles prestations depuis le début de saison. J'étais clairement attendu au tournant suite au double podium 2013 avec Dragon, et s'était un weekend doublement important pour nous car Hydroxycut jouait à domicile, et avait invité plus de 200 personnes!

Connaissant plus ou moins notre setup de l'an passé, Robert, Olivier et moi allions décider de démarrer avec les options qui avaient si bien fonctionnées en 2013. Malheureusement, et comme souvent dans ces cas là, l'auto allait se montrer peu compétitive. Il devait nous manquer quelques éléments je suppose... Dès lors, s'était un peu la panique, car sur ces doubles courses, nous ne disposions que de deux séances libres de 45min ! Du coup, nous allions changer notre fusil d'épaule, et repartir avec la base de Long Beach, qui n'allait pas être super top non plus! Durant la nuit de vendredi à samedi, de nombreux briefings allaient mettre en avant un partie des problèmes et apporter quelques solutions et options, mais il allait falloir vérifier tout cela en qualif!

Parti avec une grosse envie de bien faire, j'allais d'entrée de jeu souffrir d'un énorme sous-virage avec lequel il allait falloir composer en Q1, mais je croyais bien que tous nos espoirs s'étaient envolés lorsqu'en avance de trois dixièmes à deux virages de la fin du tour, l'avant décrochait bien soudainement, et je ne parvenais pas à améliorer. Par un gros coup de chance, je parvenais tout de même à passer avec un chrono qui m'aurait positionné avant dernier du premier groupe ! Pendant la courte pose de 10 minutes, nous allions faire beaucoup de changements! Ressort avant & arrière, hauteur de caisse et aileron avant! Et cela allait payer: en Q2, bien que pas très facile à conduire, l'auto avait un potentiel bien plus élevé, et je signais le deuxième chrono à un dixième de la pôle. Pour le dernier segment, cette fois sans pneus neufs (nous ne disposions que de deux trains d'options, le troisième n'étant disponible que pour la course), il y avait un coup à jouer car l'auto semblait plutôt bien prendre soin des gommes. C'est alors que nous allions faire une petite erreur, lorsque TK et Ryan s'élançait presque d'entré de jeu, l'équipe m'envoyait en piste malgré mon désaccord. Malgré tout, je signais un 59,2s, il me restait un tour de carburant et cela sentait bon. C'est alors que Jimmy et Olivier décidaient de me faire rentrer aux stands pour repasser l'autre train de pneus, remettre un peu d'essence, et faire une nouvelle tentative, alors qu'il ne restait qu'à peine 4min ! Là, j'étais sérieusement énervé, mais il fallait vite, se re-concentrer et mettre du gros gaz. Après un gros premier tour, je commettais une faute dans le deuxième, et pour le tour final je n'avais plus le droit à l'erreur si je voulais faire ma première pôle en IndyCar ! Auteur d'un tour super propre, la voiture #11 se retrouvait en pôle, ma quatrième à Toronto !

Les célébrations devaient être de courtes durée, la première course étant seulement quelques heures après. Mais la pluie s'était invitée à la partie, et après plusieurs tentatives dans des conditions très compliquées, les officiels décidaient de repousser la course 1 au dimanche matin. Cette fois, le soleil était de retour, et nous allions en découdre pendant 65 tours au lieu des 85 initialement prévus. La stratégie était assez simple, car cela devenait une course à un arrêt, mais il allait falloir sauver beaucoup de carburant. Après un départ lancé sans histoire, la course allait être arrêtée suite à un gros carambolage impliquant de nombreuses voitures, qui allaient complètement obstruer la piste. Après une longue interruption, je parvenais à prendre un bel avantage à la relance, et c'est alors que je me retrouvais dans un rôle qui me ramenais plusieurs années en arrières, en tête, à sauver beaucoup d'essence, tout en gérant les pneus et l'écart avec mes poursuivants. Ayant décidé de partir en gommes neuves options, la dégradation allait rester sous contrôle, et malgré un drapeau jaune, personne ne semblait en mesure de venir nous chercher. Notre premier et seul arrêt allait avoir lieu au 34ième tour. Dorénavant chaussé des pneus standards, l'auto semblait plus difficile à conduire, mais le rythme restait très compétitif, et l'écart était stabilisé autour des 4s. Dès lors, à part une petite frayeur causée par un débris à la sortie du virage 8, rien n'allait se mettre en travers de notre chemin, qui nous menait vers une superbe victoire ! Toute l'équipe pouvait être très fière, le travail venait finalement de payer, mais il fallait vite se re-concentrer, pour la seconde course qui approchait bien vite.

N'ayant pas pu organiser de qualifications, la grille allait être déterminée par l'ordre du championnat. Nous allions donc nous élancer de la 10ième position... Suite à un départ arrêté un peu moyen, je parvenais malgré tout à conserver ma position, puis à dépasser deux concurrents. Notre stratégie était mise à mal, car la pluie menaçait, et nous avions prévu de ravitailler vers le 10ième tour (sachant que mes pneus de départ ne dureraient pas, ayant déjà près de 10 tours de qualif). Au 12ième tour, les premières gouttes allaient mettre la pagaille : Montoya partait à la faute, je tirais tout droit, le Russe n'encastrait sans la voiture Penske, et Hinch terminait dans les pneus ! Dès lors, je décidais de tenter ma chance et de rester en piste avec les slicks. Avec un peu de chance, il n'allait pas pleuvoir plus que cela, et nous pouvions faire un gros coup. Newgarden était le seul à faire le même choix, et suite à un long drapeau jaune, les conditions n'étaient toujours par franchement en faveur des pneus pluie. C'est alors que juste avant la relance, la pluie allait s'intensifier, et je devais rentrer aux stands. Reparti en 18ième position, une nouvelle neutralisation allait me permettre de recoller au peloton. C'est alors que je commençais une belle remontée qui me voyait pointé 11ième au 44ième tour, avant que Sato ne fasse un grossière erreur en freinant dans la partie humide, avant de terminer sa course dans mon auto, détruisant tout le fond plat et me forçant à m'arrêter face au mur de pneus !
Le carnage n'était cela dit pas fini aux avant-postes, car le tour suivant, alors que l'équipe de sécurité m'avait permis de repartir, évitant une nouvelle neutralisation, un énorme "pile-up" allait me permettre de récupérer quatre positions (pointant 14ième). La course allait même être interrompue au drapeau rouge. Le temps de tout nettoyer, la piste avait fini de sécher, et les malheureux restés en pneus pluie payaient le prix. 13ième à trois tour de la fin, je parvenais donc à sauver une 9ième place, alors que le Japonnais terminait lui 5ième (un nouveau vrai scandale : IndyCar nous a répondu avoir oublié l'incident en dépit de plusieurs demandes de review !).

Malgré cette fin décevante, nous retiendrons du weekend notre première pôle et victoire obtenues avec la manière. Avec quatre manches restantes avant la fin de la saison, l'objectif sera clair : remettre ça le plus vite possible !
@+, Seb.

Nuit écourtée à Iowa. - 17/07/14

La douzième épreuve du championnat IndyCar a eu lieu dans l'Iowa au milieu des champs de maïs. Ce petit oval de moins d'un mile avec beaucoup de banking offre toujours un gros challenge physique et technique, avec un tour couvert en moins de 18s. Assez bosselé dans le virage 2, il est très important que la voiture absorbe les ondulations sans perdre trop de grip. Comme d'habitude sur les ovals, seulement deux petites séances libres étaient au programme, et j'étais un peu inquiet car la concurrence avait testé sur ce circuit pendant la pause de Juin, contrairement à nous. Il allait falloir y croire d'entrée de jeu et que l'auto soit dans le coup !

N'étant qu'à ma seconde visite sur ce circuit très spécial, mon niveau de confiance n'était pas très élevé dans la première libre. L'auto était très légère du train arrière en sortie de virage et je ne me sentais vraiment pas à l'aise. Pour couronner le tout, au bout de 30 minutes, la pluie allait mettre fin à la séance avant d'avoir vraiment commencé à travailler.

La météo allait changer le programme, et au lieu de se qualifier directement, IndyCar décidait d'organiser la seconde libre. Après quelques changements, je ne me sentais pas beaucoup mieux, et puis maintenant, on roulait avec le plein de carburant, difficile de comparer... à 20 minutes de la fin, nous allions tenter une simulation de qualif avec moins de charge aéro, mais l'aileron avant allait casser, sans que nous nous en rendions compte, et j'allais souffrir d'un énorme sous-virage qui rendait le test inutile !

Pour la qualif, j'allais donc partir dans l'inconnue totale, ce qui allait me pousser à partir avec la barre anti-rouli avant maxi dure, histoire de ne pas faire de bêtise en perdant l'arrière. Malheureusement, c'est tout l'inverse qui allait se produire. Au lieu d'avoir du survirage, l'auto manquait d'entrée de jeu de train avant, et j'allais très difficilement rester presque à fond pendant les deux tours en utilisant tous les ajustements à bord (barre anti-rouli avant maxi souple, cross weight à l'avant gauche (ie : poids sur l'avant gauche ou droit en utilisant le "weight jacker" qui remonte ou descend l'arrière droit). Le chrono allait malgré tout surprendre tout le monde, moi inclus, avec la sixième meilleure moyenne !

Pour la course, je n'étais pas bien sûr de parvenir à rester devant, mais comme on dit, ce qui est pris, est pris ! Le départ allait se passer correctement, mais très rapidement, j'allais souffrir d'un cruel manque de grip. L'auto était assez vicieuse, sous-sur... J'allais perdre beaucoup de positions avant que la pluie ne fasse sont apparition. Le drapeau rouge était brandit, et durant la pose, Olivier allait décider de corriger sur le prochain train de pneus les pressions qui étaient trop basses à gauche. A la relance, mon niveau de confiance était à la hausse, mais j'allais me faire enfermer à quelques reprises et perdre de nouveau du terrain. Suite à une nouvelle neutralisation, je me préparais au restart lorsque mon auto s'arrêtait nette, avant de finalement repartir. Mais dorénavant, j'étais 17ième et dernier dans le tour du leader ! Pire, je n'avais pas la moindre idée de pourquoi l'auto s'était arrêtée, et j'avais bien peur que cela recommence dans le milieu du peloton ! A la relance, mon auto était de plus en plus compétitive, la confiance était en hausse, et je commençais à être un peu plus dans la course ! Du coup, je remontais à la 13ième position, plus vite que les leaders, mais une nouvelle fois, tout allait s'éteindre à bord, et s'était la fin de notre course...Un problème électrique sur le tableau de bord nous contraignait à l'abandon.

Une nouvelle fois, la performance était au rendez-vous. Cela finira bien par sourire, et pourquoi pas à Toronto dès ce weekend !

Seb.

Pocono. - 10/07/14

Le "tricky triangle" de Pocono accueuillait la 11ième épreuve du championnat IndyCar. Après deux bonnes prestations à Houston, toute l'équipe KVSH avait à coeur de bien figurer pour cette nouvelle course de 500 miles où les points comptaient double. Avec deux heures d'essais pour se préparer, il allait falloir faire vite pour trouver un bon setup de course et de qualif... pas simlpe.

Comme à Indy, les règlages utilisés l'an passé par Tony n'allaient pas me permettre de rouler devant, et cela ne fonctionnait pas du tout dans le traffic, avec beaucoup trop de sousvirage. Le temps passait bien vite et je ne me sentais toujours pas très à l'aise. Pour la seconde libre, il était temps de tester notre vitesse pure, et le résultat n'était vraiment pas bon. Trop de sousvirage dans le virage 1, pas de grip, pas vite, dur, dur ! Nous allions donc faire quelques changements sur l'auto pour la libérer un peu, mais cela n'allait pas marcher, et un problème d'amortisseur avant gauche n'allait pas aider. Toujours trop lent et étant forcé de lâcher les gazs à cause du sousvirage dans le T1, je ne parvenais à réaliser que le 18ième chrono, bien loin des leaders.

Sans posibilité de tester d'autres solutions, les perspectives n'étaient pas très bonnes pour la course. J'allais donc décider de ne pas faire de révolution côté setup, préfèrant mettre 25kg sur l'avant gauche (une valeur sûr contre le manque de train avant sur les ovals). Le début de course se déroulait plutôt bien. L'équilibre était à peu près sous contrôle dans le traffic, et je ne semblais pas plus en difficulté que les autres dans cette course où il y avait peu de dépassements. Profitant de quelques erreurs de mes adversaires, je parvenais même à gagner plusieurs positions au fur et à mesure des relais, pointant 10ième avant le 4ième arrêt. Malheureusement, la course allait basculer lorsque l'écrou de roue avant gauche s'échappait. Dans le même temps, la voiture était descendue alors que la roue n'était pas serrée. Dans la mélée, près de 15s s'envolaient, et tous nos espoir de top 10 avec... Pour couronner le tout, alors qu'une 12ième place nous tendait les mains grâce à une stratégie audacieuse en fin de course, une énorme erreur de consommation (côté Chevrolet) allait nous forcer à faire un splash dans le dernier tour ! il ne nous manquait que 0.3 gallons pour finir, ce qui était super facile à faire à raison de 0.1 sur les trois derniers tours, sachant que nous disposions de 5s de marge sur Hinchcliff, rageant ! 16ième au final, le résultat n'était pas à la hauteur de notre performance en course.

Dans cette affaire, nous avons de nouveau perdu la huitième position au championnat, et de précieux points, pointant dorénavant 10ième.

Prochaine manche à Iowa dès ce weekend.
Seb.

Double Top 5 à Houston ! - 01/07/14

Suite à une coupure de deux semaines, deux courses étaient au programme dans la ville de Houston. Fin Juin, nous étions sûrs de devoir faire face à des températures élevées et un niveau d'humidité fort désagréable dans la voiture. Après deux weekends difficiles à Detroit puis à Texas Motorspeedway, toute l'équipe avait à coeur d'être à nouveau dans le coup avec l'espoir d'accrocher notre premier podium et pourquoi pas une victoire !

Les choses allaient plutôt bien démarrer en première séance libre avec le 3ième chrono. L'auto était assez dure à conduire, mais nous étions dans le coup. La seconde et dernière séance libre n'allait pas se passer aussi bien, car un drapeau rouge en fin de séance nous empêchait de faire un temps en pneus neufs et nous terminions 19ième. De plus, le grip de la piste n'allait pas monter aussi vite que prévu et l'équilibre de l'auto n'était pas très bon...

Après ces quelques petits soucis du vendredi, nous allions devoir faire la qualif sans trop de repères. J'allais parvenir à sortir de la Q1 sans trop de problème. Malheureusement, le grip allait augmenter considérablement pour la Q2, et le petit sousvirage de la première phase allait devenir beaucoup trop important, et j'échouais à la neuvième position à plus d'une demi seconde de la pole...
La météo n'était pas très claire pour la course, car un tas de petites cellules pluvieuses se formaient dans le golf du Mexique, et se dirigeaient droit vers nous ! comme nous le craignions un déluge allait s'abattre sur le circuit pendant quelques minutes, puis une nouvelle averse à 30 minutes du départ allait finir le travail. C'est donc sur une piste très humide que nous allions prendre le départ. Assez prudent pendant les premiers tours, je parvenais à récupérer plusieurs positions lorsque la piste commençait à sécher. Puis, une fois en slicks, ma voiture se transformait en avion de chasse, et je me hissais jusqu'en seconde position. Malheureusement, plusieurs neutralisations allaient permettre à certains retardataires de tenter un pari en ravitaillant extrêmement tôt, et lorsque Power terminait sa course dans les pneus entrainant un nouveau safety-car, la course allait nous échapper et nous nous retrouvions ???? pour un nième restart. La fin de course allait ressembler à une bagarre de rue, mais malgré un pneu avant droit complètement déchiré, je parvenais à remonter jusqu'en 6ième position avant que Graham explose TK avant même la relance. J'héritais donc d'une 4ième place un peu décevante mais aussi satisfaisante vu les conditions.

Pour dimanche, suite au gros sousvirage de fin de course, nous allions décider d'être agressifs côté setup, et malgré tout, cela n'allait pas être encore assez ! cela dit, notre niveau avait clairement monté d'un cran, car nous terminions 3ième du groupe à 0.1s de la pole, et nous allions démarrer en 5ième position.
Ayant fait le choix de partir en pneus noirs, nous étions bien seuls (avec Kimball) dans cette stratégie. Le début allait se montrer un peu délicat, mais je parvenais à limiter la casse et lorsque mes concurrents chaussés des pneus options commençaient à souffrir et décidaient de ravitailler, je parvenais à faire quelques tours rapides qui nous permettaient de sortir des stands en 4ième position. Les choses commençaient à prendre une bonne tournure, car maintenant chaussé des options avec la concurrence en pneus noirs, je parvenais à réduire de moitié leur avantage. C'est alors qu'une succession d'incidents allait transformer la course, et lors d'un restart, alors que Simon et Helio s'expliquaient chaudement, je parvenais à me hisser à la hauteur du Brésilien qui ne m'avait clairement pas vu venir. Il allait alors décider de changer de ligne et le contact était inévitable. Je ne sais pas par quel miracle, je parvenais à me sortir de l'affaire, mais ce n'était pas sans dégâts. Mon aileron avant avait sérieusement ramassé. Nous allions cela dit décider de tenter notre chance et de ne pas le changer, perdu pour perdu ! L'auto n'était plus la même et j'allais avoir les pires difficultés à rester sur la piste mais c'était le prix à payer. Lors de notre dernier ravitaillement, nous allions faire quelques petits ajustements sur les pressions de pneus et malgré une auto un peu vicieuse, je restais au contact, en 11ième position. Comme la veille, une succession d'incidents allaient changer la physionomie de la course, et à la suite de plusieurs bagarres musclées, je terminais bon 5ième !

Le weekend n'a clairement pas été un long fleuve tranquille, mais le potentiel est là. La saison est encore longue et les perspectives sont bonnes. Nous allons juste continuer à travailler et cela finira bien par payer !

Prochain épisode la semaine prochaine à Pocono !